¿Sirven las diatomeas en el diagnóstico de muerte por sumersión?

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Imagen a microscopio electrónico de diversas diatomeas

Volvemos hoy a un tema puramente de patología forense, en este caso se trata de un tema bastante controvertido y que a veces ha sido muy utilizadas pero en otras ocasiones han llegado a ser incluso desechadas por su escasa utilidad, en concreto hablamos de las diatomeas y su papel en el diagnóstico de la muerte por sumersión.

Do diatoms help in the diagnosis of death by drowning?

Today we return to a purely forensic pathology issue, in this case it is a fairly controversial issue and has sometimes been widely used but on other occasions have even been discarded for their limited usefulness, specifically we talk about diatoms and their role in the diagnosis of death by drowning.

Cuando nos enfrentamos a un caso de posible muerte por sumersión, en muchas ocasiones se nos plantean dudas, sobre todo acerca de si dicha sumersión ha sido vital o no y si esta ha sido la causa de la muerte. En nuestro blog hemos recogido algunos artículos donde tratamos de establecer que no todas las muertes en el agua son como consecuencia de la sumersión, o como se pueden resolver ciertas dificultades en este diagnóstico con el uso del TAC postmorten o mediante el análisis histopatológicos podemos diferenciar si el ahogamiento ha sido en agua dulce o en agua salada. Sin embargo, son escasas las entradas en esta página relacionadas con las diatomeas, quizás y como cosa anecdótica, lo recogido en algún congreso de patología forense al que hemos asistido.

When we are faced with a case of possible death by drowning, we are often left with doubts, especially as to whether such submergence has been vital or not and whether it has been the cause of death. In our blog we have collected some articles where we try to establish that not all deaths in water are as a consequence of drowning, or how certain difficulties can be resolved in this diagnosis with the use of post-mortem TAC or through histopathological analysis we can differentiate if the drowning has been in fresh water or in salt water. However, there are few entries on this page related to diatoms, perhaps and as an anecdotal thing, what has been collected in some forensic pathology congress we have attended.

Pero ¿qué son las diatomeas? y ¿qué importancia tienen para la patología forense? Indudablemente, estas preguntas no tendríamos que hacérnosla a estas alturas, ya que se entiende que todos nosotros deberemos conocer sus respuestas. Sin embargo y a modo de introducción del artículo de hoy, les cuento que las diatomeas son algas de cubierta silícea, que viven en el agua y que pasan al interior del organismo, distribuyéndoselo por todos los órganos irrigados por circulación sistémica y depositándose en aquellos órganos parenquimatosos (pulmón, hígado, riñón, cerebro) o en la médula ósea. En nuestra vida diaria, tras la ingesta de agua podemos encontrar estas algas en nuestro organismo. Sin embargo en casos de sumersión, el paso de estas es masivo y por tanto van a aumentar en dichos órganos. A lo largo de los años, la determinación de las diatomeas en estos órganos de depósito ha sido una de las pruebas diagnósticas fundamentales para el diagnóstico de la muerte por sumersión. Sin embargo durante una temporada estas pruebas han sido denostadas e incluso abandonadas, buscándose otras pruebas alternativas.

But what are diatoms? And what significance do they have for forensic pathology? Undoubtedly, these questions should not be asked at this point, since it is understood that all of us should know their answers. However, by way of introduction to today’s article, I tell you that diatoms are silica-covered algae that live in water and pass into the organism, distributing it to all the organs irrigated by systemic circulation and depositing it in those parenchymal organs (lung, liver, kidney, brain) or in the bone marrow. In our daily life, after the ingestion of water we can find these algae in our organism. However, in cases of submersion, the passage of these is massive and therefore will increase in these organs. Over the years, the determination of diatoms in these depository organs has been one of the fundamental diagnostic tests for the diagnosis of death by drowning. However, for some time these tests have been vilified and even abandoned, and alternative tests have been sought.

Sin embargo, en los últimos meses estamos encontrando múltiples artículos publicados en revistas científicas que vuelven a considerar el estudio de las diatomeas como fundamental en aquellos casos de sumersión. Este es el caso del artículo «The length and width of diatoms in drowning cases as the evidence of diatoms penetrating the alveoli-capillary barrier» publicado por investigadores chinos, en el que se presentan los resultados de una investigación realizada con 100 casos de ahogamiento con signos típicos de sumersión o con testigos directos de dicho evento, en los que se analizaron diatomeas en pulmón, hígado y riñón. Una vez extraídas las algas se midieron su longitud y su anchura máxima.

However, in recent months we have found multiple articles published in scientific journals that again consider the study of diatoms as fundamental in those cases of drowning. This is the case of the article «The length and width of diatoms in drowning cases as the evidence of diatoms penetrating the alveoli-capillary barrier» published by Chinese researchers, which presents the results of an investigation carried out with 100 cases of drowning with typical signs of submersion or with direct witnesses of said event, in which diatoms were analyzed in lung, liver and kidney. Once the algae were extracted, their length and maximum width were measured.

Los resultados mostraron que la longitud y la anchura de las diatomeas en los tejidos hepáticos y renales son más pequeñas que las de los tejidos pulmonares y las encontradas en las muestras de agua. Sus estudios también encontraron que las diatomeas de menor tamaño, son más fáciles de atravesar de la barrera alvéolo-capilar, viajar por el torrente sanguíneo y finalmente depositarse en los tejidos distantes (el hígado y el riñón). Los autores concluyen que efectivamente, las diatomeas penetran en el organismo a través de la barrera alvéolo-capilar en caso de que sean de un tamaño pequeño, ya que las de mayor tamaño se depositarán directamente en el pulmón y no se hallarán en órganos distales.

The results showed that the length and width of diatoms in hepatic and renal tissues are smaller than those of lung tissues and those found in water samples. Their studies also found that smaller diatoms are easier to pass through the alveolar-capillary barrier, travel through the bloodstream, and eventually deposit in distant tissues (the liver and kidney). The authors conclude that diatoms do indeed penetrate the body through the alveolar-capillary barrier if they are small in size, as the larger ones will be deposited directly in the lung and will not be found in distal organs.

This supports the theory that diatoms penetrate the body during the spasmodic movements of respiration during submersion, accompanying the water entering the lungs and therefore we could establish them as a diagnostic criterion of death by drowning. In any case, we will continue to be alert to future research.

Apoyando esto la teoría de que las diatomeas penetran en el organismo durante los movimientos espasmódicos de respiración durante la sumersión, acompañando al agua que entran en los pulmones y por tanto podríamos establecerlas como criterio diagnóstico de la muerte por sumersión. De todas formas seguiremos atentos a futuras investigaciones.

Sebastián Díaz About Sebastián Díaz
Dr. Sebastián Díaz Ruiz, soy Medico Forense en el Instituto de Medicina Legal de Málaga. Me apasiona la Patología Forense. Experto Universitario en Metodología de Investigación en Drogodependencias. Miembro de la Sociedad Española de Patología Forense y de la Asociación de Médicos Forenses de Andalucia. Autor del libro “Manual de Tanatopraxia y Tanatoestética”. Pero ante todo, mi principal inquietud es la investigación y aprender cada día algo nuevo.

Sebastián Díaz

Sebastián Díaz

Dr. Sebastián Díaz Ruiz, soy Medico Forense en el Instituto de Medicina Legal de Málaga. Me apasiona la Patología Forense. Experto Universitario en Metodología de Investigación en Drogodependencias. Miembro de la Sociedad Española de Patología Forense y de la Asociación de Médicos Forenses de Andalucia. Autor del libro “Manual de Tanatopraxia y Tanatoestética”. Pero ante todo, mi principal inquietud es la investigación y aprender cada día algo nuevo.

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