¿Es necesario un examen postmorten antes de la cremación?

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La inhumación de los cadáveres en cementerios.

Hoy nos alejamos un poco del foco de la noticia de la expansión de la epidemia por el coronavirus en China y nos centramos en un tema que concierne directamente a la medicina legal. En concreto los exámenes postmorten que realizan los médicos para emitir el Certificado de Defunción. ¿Son suficientes o en determinados casos serían necesarios otros exámenes más profundos?

Is necessary a post-mortem examination prior cremation?

Today we step away from the focus of the news of the spread of the coronavirus epidemic in China and focus on an issue that directly concerns forensic medicine. Specifically, are the post-mortem examinations performed by doctors to issue the death certificate sufficient, or would other, more in-depth examinations be necessary in certain cases?

La emisión de los certificados de defunción en nuestros tiempos han planteado siempre dudas y suspicacias en el entorno sanitario. Muchos de los certificados que se emiten se hacen simple y llanamente por el conocimiento del historial clínico del paciente, sin que medie un examen externo del cadáver antes de dicha certificación. Muchas veces los certificados emitidos por los médicos de atención primaria tienen peor calidad que los que se emiten en el ámbito hospitalario, ya que estos últimos están fundamentados en las pruebas complementarias y en los diagnósticos realizados durante la estancia del sujeto en el hospital. Sin embargo los médicos de atención primaria y de los distintos servicios de urgencias en muchas ocasiones no quieren certificar la muerte de estos pacientes alegando que «no los conocen de nada», «que no saben la causa de la muerte» o «que no tienen el historial médico». Esto, como ya hemos hablado en otras ocasiones va a judicializar la muerte natural. Además de todo lo anterior, hay ocasiones en las que los médicos certifican muertes violentas que deberían de judicializar.

The issue of death certificates in our times has always raised doubts and suspicions in the health care environment. Many of the certificates that are issued are made simply because of the knowledge of the patient’s clinical history, without an external examination of the corpse prior to such certification. Often the certificates issued by primary care physicians are of poorer quality than those issued in the hospital setting, since the latter are based on the complementary tests and diagnoses made during the subject’s stay in the hospital. However, primary care and emergency department physicians often do not want to certify the death of these patients claiming that «they do not know them at all», «they do not know the cause of death» or «they do not have the medical history». This, as we have discussed on other occasions, will make natural death judicial. In addition to all of the above, there are times when doctors certify violent deaths that should be prosecuted.

Por otro lado, hasta hace poco la cremación de los cadáveres era una forma poco usual de proceder tras la muerte, sin embargo, cada día se va imponiendo más este método sustituyendo la inhumación de los cadáveres. Indudablemente la cremación es un método mucho más agresivo, ya que si el cadáver hubiera sufrido una muerte violenta que no se ha investigado o si la familia pensara en denunciar el tratamiento recibido, no quedaría nada de la prueba objetiva en la que poder basar la investigación. Por todo ello, unos investigadores alemanes han publicado recientemente el artículo titulado «The postmortem examination prior to cremation: Still a necessary safety measure?«. Indudablemente es una propuesta muy arriesgada sobre el tratamiento del cadáver, ya que en cualquier caso lo que ellos proponen es un segundo examen externo antes de cremar un cadáver.

On the other hand, until recently, the cremation of the bodies was an unusual way to proceed after death, however, every day this method is becoming more and more imposed, replacing the burial of the bodies. Cremation is undoubtedly a much more aggressive method, since if the body had suffered a violent death that has not been investigated, or if the family were to think about reporting the treatment received, there would be nothing left of the objective evidence on which to base the investigation. This is why German researchers recently published an article entitled «The postmortem examination prior to cremation: Still a necessary safety measure?» This is undoubtedly a very risky proposal regarding the treatment of the corpse, since in any case what they propose is a second external examination before a corpse is cremated.

Los autores de este artículo realizaron un segundo examen postmorten a todos los fallecimientos que iban a ser cremados en la zona de Hamburgo, durante 6 meses, en concreto se analizaron a 9981 fallecidos antes de la cremación. De ellos, el especialista médico legal desautorizó este procedimiento en un 4´7% (es decir en 474 cuerpos), siendo las causas más frecuentes de estas negativas las muertes por traumatismos varios (Fracturas con muerte diferida, Traumatismos craneo-encefálicos, Accidentes con evoluciones prolongadas) y en segundo lugar situaciones de denuncias por malpraxis. En nuestro medio no es extraño detectar Certificados de defunción en los que la causa de la muerte recogida es un traumatismo previo, con una evolución prolongada y que ha fallecido por un cuadro clínico, generalmente por una neumonía. Tenemos que saber que todos estos casos tienen un origen violento y por tanto son subsidiarios de la práctica de la autopsia judicial (por lo menos en España).

The authors of this article conducted a second post-mortem examination of all the deaths to be cremated in the Hamburg area over 6 months, specifically 9981 deaths were analysed before cremation. Of these, 4.7% (i.e. 474 bodies) were refused authorisation by the medical-legal specialist, the most frequent causes being deaths from various types of trauma (delayed death fractures, head and brain injuries, accidents with prolonged evolution) and, secondly, malpractice complaints. In our environment it is not strange to detect Death Certificates in which the cause of death is a previous traumatism, with a prolonged evolution and that has died due to a clinical picture, generally due to pneumonia. We have to know that all these cases have a violent origin and therefore are subsidiary to the practice of judicial autopsy (at least in Spain).

Therefore, the authors of this article and we at amplia-mente.com believe that it is necessary to train the health professional so that they not only issue a death certificate based on what they are told, but that they should explore the body before this certification, especially when the final destination of the body is cremation. We will continue alert.

Por tanto, los autores de este artículo y nosotros, desde amplia-mente.com, pensamos que es necesario formar al profesional sanitario para que no solo emitan un Certificado de defunción en base a lo que le dicen, si no que deberá de explorar al cadáver antes de dicha certificación, sobre todo cuando el destino final del cadáver es la cremación. Esto nos garantizaría la calidad de los certificados y aseguraría que no se cometieran errores imposibles de reparar. Seguiremos atentos.

Sebastián Díaz About Sebastián Díaz
Dr. Sebastián Díaz Ruiz, soy Medico Forense en el Instituto de Medicina Legal de Málaga. Me apasiona la Patología Forense. Experto Universitario en Metodología de Investigación en Drogodependencias. Miembro de la Sociedad Española de Patología Forense y de la Asociación de Médicos Forenses de Andalucia. Autor del libro “Manual de Tanatopraxia y Tanatoestética”. Pero ante todo, mi principal inquietud es la investigación y aprender cada día algo nuevo.

Sebastián Díaz

Sebastián Díaz

Dr. Sebastián Díaz Ruiz, soy Medico Forense en el Instituto de Medicina Legal de Málaga. Me apasiona la Patología Forense. Experto Universitario en Metodología de Investigación en Drogodependencias. Miembro de la Sociedad Española de Patología Forense y de la Asociación de Médicos Forenses de Andalucia. Autor del libro “Manual de Tanatopraxia y Tanatoestética”. Pero ante todo, mi principal inquietud es la investigación y aprender cada día algo nuevo.

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